Más del 50% de los casos de Alzheimer están relacionados con el virus del herpes

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Si bien las investigaciones han demostrado la importancia en la etiopatogenia de la enfermedad de Alzheimer de la acumulación de dos proteínas “anormales”, que se adhieren a las neuronas, alterando sus conexiones sinápticas, con la consiguiente pérdida funcional de estas células y la disminución progresiva e irreversible de la memoria y de otras funciones cognitivas- desde la década de los ochenta cientos de estudios han asociado el Alzheimer con microorganismos patógenos como algunas bacterias y virus, pero sin llegar a explicar la conexión entre ambos.

Un grupo de investigadores pertenecientes al Hospital Mount Sinai de Nueva York realizó dos interesantes hallazgos que relacionan a dos tipos de virus humanos: los virus del herpes HHV-6A y HHV-7, cuyas cantidades eran más elevadas en cerebros afectados por Alzheimer comparado con cerebros sanos en un estudio post mortem. Además hallaron indicios de que esos virus serían causantes de alteraciones en la expresión de genes relacionados con la patología. Este estudio fue publicado en junio de este año en la revista Neuron.

Virus del herpes y Alzheimer: una revisión de estudios

La evidencia que vincula al virus del herpes y la enfermedad Alzheimer fue publicada en la revista Frontiers in Aging NeuroscienceLa autora del estudio, la profesora Ruth Itzhaki -del Nuffield Department of Clinical Neurosciences, University of Oxford, Reino Unido- encontró que el herpes labial causado por el virus del herpes 1 (HSV1) es más frecuente entre aquellas personas que poseen una variante genética llamada APOE-e4, que puede aumentar el riesgo de que una persona desarrolle Alzheimer, ante lo cual afirma:

HSV1 podría representar el 50 por ciento o más de los casos de enfermedad de AlzheimerNuestra teoría es que en los portadores de APOE-e4, la reactivación es más frecuente o más dañina en las células cerebrales infectadas con HSV1, que como resultado acumulan daños que culminan en el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer“.

La investigadora indica que estos estudios proporcionan evidencia sorprendente de que las personas con HSV1 presentan un riesgo más elevado de desarrollar demencia senil. Además, los resultados de estos estudios sugieren que el uso de medicamentos antivirales podrían resultar en una “disminución dramática” en el riesgo de demencia.

Etiopatogenia viral

La hipótesis de la etiología viral de la enfermedad de Alzheimer (EA) propone que los virus VHS1 en el cerebro de los portadores del gen de la apolipoproteína E (APOE-ε4) representan aproximadamente el 60% de los casos (estudio de Itzhaki y otros, 1997 ).

Puesto que la mayoría de la población está infectada con este virus a la edad de 70 años, los científicos creen que el HSV1 migraría al cerebro durante la edad mediana del sujeto, donde permanecería en estado latente, con una mínima transcripción y síntesis proteica.

La reactivación del virus se produciría de forma intermitente, propiciada por alteraciones orgánicas como cuadros de inmunosupresión, infección periférica e inflamación. La acción viral directa, los efectos inflamatorios y el daño concomitante a nivel cerebral, puede conducir al desarrollo de la EA (Wozniak e Itzhaki, 2010).

Esta supuesta etiología viral por VHS1 no excluye el importante papel de las proteínas Aβ y P-tau en la etiología de la EA.

Uso de medicamentos contra el herpes y la EA

Sin embargo, pese a esta aparentemente sólida evidencia que relaciona un agente causal vírico y daños en el SNC, los investigadores deben realizar estudios adicionales para confirmar que el VHS1 causa el Alzheimer, por lo que Itzhaki manifiesta que le gustaría estudiar las tasas de demencia en personas con HSV1 leve o herpes genital leve, para ampliar el estudio con respecto a los distintos grados de la infección en humanos.

A pesar de que estos estudios no son concluyentes, Itzhaki cree que los datos obtenidos hasta ahora respaldan el uso de medicamentos antivirales para tratar el Alzheimer, pues según la investigadora:

Teniendo en cuenta que más de 150 publicaciones apoyan firmemente el papel del VHS1 en la enfermedad de Alzheimer“, “estos hallazgos justifican en gran medida el uso de antiherpes antivirales, que son seguros y bien tolerados, para tratar la enfermedad de AlzheimerTambién incentivan el desarrollo de una vacuna HSV1, que probablemente sería el tratamiento más efectivo”.

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