¿Cuánto tiempo vive el coronavirus en las superficies?

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Si bien sabemos que es posible transportar el SARS-CoV-2 después de tocar superficies contaminadas, aún no está claro cuánto tiempo vive el coronavirus en las superficies, es decir en áreas fuera del cuerpo humano y si puede contagiarse de esta manera. Pero por precaución es imperativo mantener la adecuada higiene de las manos y la desinfección de los lugares.

A medida que este nuevo coronavirus se extiende, también aumenta nuestro miedo a tocar áreas u objetos potencialmente contaminados. Para reducir este riesgo, se han enviado equipos de trabajadores con ropa protectora para rociar desinfectantes en lugares públicos como plazas, parques y calles. También, se ha incrementado la frecuencia de limpieza en oficinas, hospitales, tiendas y restaurantes. 

Viajando en gotas

Como muchos virus respiratorios, incluido el de la gripe, el SARS-CoV-2 se puede propagar a través de pequeñas gotas de secreción nasal o saliva de la boca de una persona infectada cuando tose. Una sola tos produce y dispersa hasta 3000 gotas, que pueden caer sobre otras personas, ropa y superficies aledañas. Además, algunas de las partículas de menor tamaño pueden permanecer suspendidas en el aire

La viróloga Neeltje Van Doremalen, que trabaja en los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. (NIH) y sus colegas de los laboratorios Rocky Mountain en Hamilton, Montana, han estudiado cuánto tiempo vive el coronavirus en las superficies.

Su estudio, que aún no se ha publicado en una revista científica, muestra que este coronavirus podría sobrevivir en gotitas hasta tres horas después de ser expulsado al aire. Las gotas finas de entre 1 y 5 micrómetros de tamaño, aproximadamente 30 veces más pequeñas que el ancho de un cabello humano, pueden permanecer en el aire durante varias horas sin movimiento.

Por lo tanto, el virus que circula en sistemas de aire acondicionado sin filtro solo se mantendrá durante un par de horas como máximo. En el caso de las gotas de aerosol, tienden a asentarse en las superficies más rápido.

Aunque no existen datos sobre cuántas partículas de virus puede haber en una sola gota expulsada por una persona infectada, la investigación sobre el virus de la gripe muestra que las gotas más pequeñas pueden contener muchas decenas de miles de partículas virales. Sin embargo, esta cifra puede variar según el género de virus del que se trate, en qué parte del tracto respiratorio se encuentra y qué etapa de la infección cursa el afectado.

Entonces cuánto tiempo vive el coronavirus en las superficies

Los coronavirus son bien conocidos por ser particularmente resistentes en cuanto a su viabilidad, aspecto fundamental a saber para entender cómo esto afecta la propagación del virus. 

Si bien aún no se ha podido saber cuánto tiempo el SARS-CoV-2 puede sobrevivir fuera del cuerpo humano, algunos estudios sobre otros coronavirus, incluidos SARS y MERS, descubrieron que pueden sobrevivir sobre metal, vidrio y plástico durante nueve días, a menos que se desinfecten correctamente. A bajas temperaturas, algunos incluso pueden permanecer viables hasta 28 días.

Pero el estudio de los NIH de van Doremalen descubrió que el virus SARS-CoV-2 sobrevive por más tiempo en cartón (hasta 24 horas), y hasta 2-3 días en superficies de plástico y de acero inoxidable. Estos datos evidencian que el virus podría durar mucho tiempo en manijas de puertas, encimeras plastificadas o laminadas y otras superficies duras. 

En aquellas superficies más difíciles de desinfectar, como es el caso de la ropa, aún no está claro cuánto tiempo puede permanecer viable el virus, pero han observado que las fibras naturales absorbentes pueden hacer que este patógeno se deshidrate rápidamente, según Vincent Munster, de los Laboratorios Rocky Mountain y uno de los que dirigió el estudio de los NIH. 

Cómo inactivar el virus

Los investigadores han demostrado que los coronavirus se pueden inactivar en un minuto desinfectando las superficies con alcohol al 62-71 %, peróxido de hidrógeno al 0,5 % o blanqueador doméstico que contiene hipoclorito de sodio al 0,1 %. 

Las temperaturas y la humedad más altas también tienden a provocar que otros coronavirus mueran más rápido, aunque la investigación ha demostrado que un coronavirus relacionado, que causa SARS, podría requerir temperaturas superiores a 56 °C.

Además, los investigadores encontraron que las superficies de cobre tendían a matar el virus en aproximadamente cuatro horas.

Las fluctuaciones en condiciones ambientales como la temperatura y la humedad también pueden afectar el tiempo que puede sobrevivir, lo que explicaría su menor estabilidad en las gotas suspendidas en el aire. Según Munster, la capacidad del virus para permanecer durante tanto tiempo sirve para enfatizar la importancia de la adecuada higiene de manos y de la limpieza de superficies, ya que «existe la posibilidad de que este virus se transmita a través de una variedad de vías», dice.

Hay que aclarar que, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), tocar una superficie u objeto contaminado con el virus y luego tocar la propia cara «no se cree que sea la forma principal en la que se propague el virus». Igualmente, los CDC, la OMS y otras autoridades sanitarias han enfatizado en lavarse las manos, limpiar y desinfectar las superficies de forma frecuente para prevenir la propagación de Covid-19.

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